Los bebés experimentan dolor mucho antes de nacer.

Por INSTITUTO CHARLOTTE LOZIER.

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La idea de que los bebés por nacer y recién nacidos no pueden sentir dolor está obsoleta. Ha sido refutada por un extenso y creciente cuerpo de evidencia científica. El mito de que los bebés por nacer no pueden sentir dolor proviene de una etapa pasada cuando los recién nacidos estaban sujetos a cirugía sin alivio del dolor (i).

 La importante bibliografía científica publicada sobre el tema muestra que los bebés por nacer pueden experimentar dolor al menos a las 15 semanas de edad gestacional (15 semanas desde el último período menstrual).

Una revisión exhaustiva de la bibliografía científica (ii) que incluye el desarrollo neuronal, la psicología de la sensación de dolor y las implicaciones morales del dolor fetal, concluye que los bebés no nacidos pueden experimentar dolor incluso a las 12 semanas. La revisión señala, además, que las conexiones neuronales desde la periferia hasta el cerebro se completan funcionalmente después de 18 semanas. “Sin embargo, ya no vemos el dolor fetal (como una sensación central e inmediata) en una ventana gestacional de 12 a 24 semanas como algo imposible según la neurociencia”. La revisión señala que es posible que un feto no experimente dolor de la misma manera que un adulto, pero sí lo experimenta como una sensación real, y que esta experiencia de dolor tiene implicaciones morales. Significativo porque esta revisión imparcial de la evidencia científica y el acuerdo sobre la existencia de dolor fetal, en una etapa tan temprana como a las 12 semanas y, ciertamente, a las 18 semanas, proviene de dos profesionales médicos altamente acreditados, uno de ellos a favor del aborto. «Los dos autores se unieron para escribir este artículo con la sensación compartida de que los datos neurocientíficos, especialmente los más recientes, no podían respaldar un rechazo categórico del dolor fetal».

El desarrollo embriológico ocurre temprano para los mecanismos sensoriales del dolor y la neurofisiología. La organización anatómica básica del sistema nervioso humano se establece a las 6 semanas (iii). Las sinapsis nerviosas para el reflejo espinal están listas a las 10 semanas (iv). Los receptores del dolor (nociceptores) comienzan a formarse a las 7 semanas de edad gestacional (v). Los nervios que unen estos receptores del dolor con el tálamo del cerebro y la placa subcortical se forman entre las 12 y las 20 semanas de edad gestacional (vi). El tálamo funciona en la percepción del dolor tanto en los fetos como en los adultos (vii).

Numerosas evidencias científicas muestran actualmente la falacia de la afirmación de que la corteza cerebral es necesaria para experimentar dolor y sufrimiento, incluido el hecho de que los individuos no cordados, así como que los animales que carecen de estructuras corticales superiores, no sienten dolor (viii). De hecho, la corteza cerebral humana no madura completamente hasta aproximadamente los 25 años de edad. Sin embargo, los bebés, los niños y los adolescentes obviamente pueden experimentar dolor (ix).

Las reacciones fetales proporcionan evidencias de la respuesta al dolor. Así, el feto responde a los estímulos nocivos con reacciones de evitación y respuestas de estrés. Ya a las 8 semanas, el bebé exhibe un movimiento reflejo durante los procedimientos invasivos (x). La aplicación de estímulos dolorosos a un feto se asocia con un aumento significativo de las hormonas del estrés en el feto, lo que se conoce como respuesta al estrés (xi). De hecho, la evidencia indica que el sometimiento de un feto a estímulos dolorosos está asociado a efectos dañinos a largo plazo en el desarrollo neurológico, como una sensibilidad alterada al dolor y, posiblemente, discapacidades emocionales, conductuales y de aprendizaje más adelante en la vida (xii).

A través de los avances tecnológicos, la evidencia revisada por pares solo se ha vuelto más convincente a medida que los estudios ultrasonográficos nos han proporcionado una ventana al útero por primera vez. Un estudio publicado a principios de este año encontró que los fetos de aproximadamente 31 semanas de gestación hacían muecas de dolor cuando se les inyectaba anestesia en los muslos antes de una dolorosa cirugía intrauterina. Otro estudio de 2021 observó el mismo resultado: una mueca de dolor al ser pinchado con una aguja con anestesia, con un feto de 23 semanas de gestación a punto de someterse a una cirugía cardíaca en el útero (xiii).

Actualmente, el estándar de atención médica requiere analgesia fetal directa y anestesia durante la cirugía fetal, comenzando al menos a las 15 semanas. Los cirujanos fetales reconocen a los bebés por nacer como pacientes, acepción reconocida por la medicina materno-fetal más avanzada. Desde la primera cirugía fetal realizada en 1981 en los Estados Unidos, la cantidad de centros dedicados a las cirugías fetales ha crecido hasta hoy (en 2022), hay 37 centros médicos en los Estados Unidos que realizan procedimientos terapéuticos fetales avanzados en el útero (xiv).

Una revisión de 2010 concluyó que las objeciones al concepto de dolor fetal están “obsoletas”, y con base a la totalidad de la evidencia, señalan que “el feto humano puede sentir dolor cuando se somete a intervenciones quirúrgicas y se le debe proporcionar analgesia directa” (xv).

Bibliografía citada

[i] McGrath PJ, La ciencia no es suficiente: la historia moderna del dolor pediátrico, Pain 152, 2457-2459, 2011, doi: http://dx.doi.org/10.1016/j.pain.2011.07.018

[ii] Derbyshire SWG y Bockmann JC, Reconsiderando el dolor fetal, J Med Ethics 46, 3-6, 2020

[iii] Carlson BM, Fundamentos de Embriología de Patten , sexta edición, McGraw-Hill, Inc., Nueva York; 1996; Nikolopoulou E et al. , Cierre del tubo neural: mecanismos celulares, moleculares y biomecánicos, Desarrollo 144, 552, 2017.

[iv] Okado N et al., Sinaptogénesis en la médula cervical del embrión humano: Secuencia de formación de sinapsis en una vía refleja espinal, J. Comparative Neurol. 184, 491, 1979; Okado N, Inicio de la formación de sinapsis en la médula espinal humana, J. Comparative Neurol. 201, 211, 1981.

[v] Myers LB et al., Cirugía endoscópica fetal: indicaciones y manejo anestésico, Best Pract Res Clin Anaesthesiol 18, 231, 2004, doi: 10.1016/j.bpa.2004.01.001; Anand KJS, Hickey PR. El dolor y sus efectos en el recién nacido y el feto humano. Revista de medicina de Nueva Inglaterra.  317, 1321-1329, 1987, doi: 10.1056/NEJM198711193172105

[vi] Derbyshire SWG y Bockmann JC, Reconsidering fetal pain, Journal of Medical Ethics 46, 3-6, 2020, doi: 10.1136/medethics-2019-105701; Kostović I, Judaš M, El desarrollo de la subplaca y las conexiones talamocorticales en el cerebro fetal humano, Acta Paediatr 99, 1119–1127, 2010, doi: 10.1111/j.1651-2227.2010.01811.x ; Van de Velde M, De Buck F, Fetal and Maternal Analgesia/Anesthesia for Fetal Procedures, Fetal Diagnosis and Therapy 31, 201, 2012, doi: 10.1159/000338146

[vii] Chien JH et al., Núcleo somatosensorial talámico humano (caudal ventral, Vc) como lugar de estimulación mediante ENTRADAS de sensores táctiles, nocivos y térmicos en una prótesis activa. Sensores (Basilea). 17, 2017

[viii] Dobbs contra Jackson. Informe de Maureen L. Condic, PhD y el Instituto Charlotte Lozier como solicitantes de apoyo de Amici Curiae, 2021. https://lozierinstitute.org/wp-content/uploads/2021/07/CLI-Dobbs-Amicus-Brief.pdf

[ix] Arain M et al., Maduración del cerebro adolescente, Neuropsychiatr Dis Treat . 9, 449, 2013

[x] Ohashi Y et al., Tasa de éxito y desafíos de la anestesia fetal para la intervención fetal guiada por ecografía mediante la administración materna de opioides y benzodiazepinas, J Maternal-Fetal Neonatal Medicine 26, 158, 2013.

[xi] Myers LB et al., Fetal endoscopic surgery: indications and anaesthetic management, Best Pract Res Clin Anaesthesiol 18, 231, 2004, DOI: 10.1016/j.bpa.2004.01.001; Brusseau R and Mizrahi-Arnaud A, Fetal Anesthesia and Pain Management for Intrauterine Therapy, Clinics in Perinatology 40, 429, 2013, DOI: 10.1016/j.clp.2013.05.006

[xii] Fink RJ, et al., Remifentanil for fetal immobilization and analgesia during the ex-utero intrapartum treatment procedure under combined spinal–epidural anaesthesia, British Journal of Anaesthesia 106, P851–855, 2011, DOI: https://doi.org/10.1093/bja/aer097

[xiii] Bernardes LS et al ., Sorting Pain Out of Salience: Assessment of Pain Facial Expressions in the Human Fetus, Pain Reports 6(1), e882, 2021, DOI: 10.1097/PR9.0000000000000882 ; Bernardes LS et al. , Expresiones faciales de dolor agudo en fetos de 23 semanas, Ultrasonido en obstetricia y ginecología 59, 394-395, 2021, DOI: 10.1002/uog.23709

[xiv] Qiu J, ¿Duele?, Nature 444, 143, 2006.

[xv]  Badr LK et al., Determinantes de las respuestas de dolor infantil prematuro a los pinchazos en el talón, Enfermería pediátrica 36, ​​129, 2010.